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Efecto placebo

Imagen de enric b.

Si consultamos "efecto placebo" en Google aparecen un millón y medio de citas y en la base de datos médica PubMed 58.000. Pero a pesar de los numerosos trabajos publicados sobre este tema, siempre se ha considerado como algo difícil de comprender. Sin embargo su utilización en ensayos clínicos ha permitido, hasta cierto punto, familiarizarnos con este efecto.

efecto placebo

El presentar este reportaje ha sido sugerido por las diferentes consultas de pacientes del foro de esquizofrenia sobre este tema, coincidiendo que el 19 de diciembre de 2011 el Ministerio de Sanidad, Política Social e Igualdad publica el primer documento de análisis de situación de las terapias naturales en España (1).

El Diccionario de uso del español de Maria Moliner defina la palabra placebo como: "Preparado farmacéutico desprovisto de principios activos, que puede producir algún efecto curativo en el paciente que lo toma si éste está convencido de su eficacia". Sin embargo la palabra placebo no está en el Diccionario dela Lengua Española(versión 22ª), tan solo la cita como palabra de uso, pero sin decidir todavía su inclusión oficial. El término médico placebo se introdujo en 1811 cuando el Hoover's Medical Dictionary lo definió como "calificativo que se aplica a toda medicación prescrita más para complacer al enfermo que para serle útil".

El mecanismo a través del cual se produce el efecto placebo es incierto, aunque se han propuesto diversas hipótesis. Algunas lo atribuyen a efectos psicológicos, así pues si se obtiene algún efecto positivo solo puede ser atribuido a la sugestión, es decir, solo producirá efectos terapéuticos si el paciente cree en su efectividad. También se han propuesto hipótesis biológicas, relacionadas con la activación de sustancias endógenas, como las endorfinas, pero no se han podido confirmar (2).

En el reportaje de la página de esquizofrenia de forumclínic, Esquizofrenia: desafíos terapéuticos (3), se comentaban las sucesivas fases de ensayos necesarias para validar el efecto terapéutico de un nuevo fármaco. Cuando ya se ha obtenido una razonable evidencia de su seguridad en las fases I y II, comienzan los ensayos clínicos de la fase III para comprobar que su eficacia es superior a la de los fármacos de referencia o al placebo.

La inclusión del placebo en los ensayos clínicos se debe fundamentalmente a dos razones: Una es demostrar que el fármaco es realmente efectivo y no actúa como un placebo más. La segunda es comparar los eventuales efectos secundarios del fármaco.

En los pacientes incluidos en los ensayos clínicos, el posible efecto positivo del placebo puede estar influido por diferentes causas. El paciente, además de una sustancia que cree que es efectiva, aunque farmacologicamente es inerte, está recibiendo una serie de atenciones que pueden potenciar este efecto, como por ejemplo:

  • La explicación detallada al paciente de su enfermedad, tratamiento, pronóstico y protocolo del ensayo clínico, le favorecen el conocimiento su situación y su asimilación y colaboración
  • La mayor frecuencia de visitas según el protocolo del ensayo clínico
  • Las exploraciones complementarias, porque hacen sentir al paciente que se está controlado su salud física a la vez que su trastorno mental
  • El utilizar un nuevo tratamiento quizás más eficaz que el anterior, que quizás pueda mejorar su enfermedad

En contra, curiosamente una sustancia placebo también puede tener efectos secundarios.

Para el control de los efectos secundarios, en el ensayo clínico a un conjunto de pacientes con el mismo cuadro clínico se les divide en dos grupos, el primer grupo recibe el medicamento verdadero, y el segundo (denominado grupo de control) recibe un placebo. Solo si el porcentaje de pacientes que presentan un determinado efecto secundario con el fármaco es superior al porcentaje provocado por el placebo, se considera realmente como un efecto secundario debido al fármaco.

Hace tiempo, en un ensayo clínico un nuevo antidepresivo se comparaba contra placebo. Los pacientes eran avisados previamente que al azar serían distribuidos en dos grupos: uno recibiría el antidepresivo y el otro el placebo, sin conocer ni el paciente ni el especialista (doble ciego), a que grupo estaba asignado cada paciente. Un día me telefoneó el psiquiatra de guardia preguntándome que había recetado a una paciente que había acudido a urgencias, después de iniciar el tratamiento, con un fuerte dolor de cabeza, vómitos, nauseas, temblores, taquicardia, etc.  Al abrir el sobre de seguridad que indica a que grupo estaba asignada se comprobó que había tomado placebo.

El efecto placebo es un tema controvertido. Si gracias al efecto de la sugestión se pueden aliviar los síntomas de los pacientes ¿Es lícito utilizarlo como tratamiento? La respuesta según la ética médica sería que no, el profesional estaría engañando al paciente aunque fuera un posible beneficio para sus síntomas. Otro punto de vista es el oficial. ¿La Sanidad debe hacerse cargo del coste de las terapias alternativas? En este sentido el Congreso Español en 2007 encargó al Ministerio de Sanidad un estudio para que determinara la efectividad de las terapias naturales.

Las más conocidas citadas en el informe son:

  • Homeopatía: Un sistema médico que se originó en Europa. Consiste en la administración de pequeñas dosis de las mismas sustancias que producen un determinado síntoma. Se han formulado varias teorías para explicar sus mecanismos de acción, pero ninguna ha sido verificada científicamente
  • Acupuntura: Se trata de un procedimiento milenario de curación que forma parte de la medicina tradicional china. Esta terapia estimula puntos anatómicos utilizando técnicas como la introducción de agujas en la piel, que se manipulan con las manos o el calor
  • Osteopatía: Esta práctica natural se centra en las relaciones anatómicas y fisiológicas entre las estructuras corporales. El tratamiento siempre se realiza con las manos y busca mejorar el flujo de sangre y la recogida linfática en el tejido a tratar
  • Quiropraxia: Trata y previene los desórdenes del sistema músculo-esquelético y sus efectos sobre el sistema nervioso. Pone énfasis en las técnicas manuales, incluyendo los ajustes articulares

En el informe el Ministerio de Sanidad se concluye que:

"En términos generales, pocas terapias naturales han demostrado su eficacia en situaciones clínicas concretas mediante la aplicación de métodos científicos. Sin embargo, esta ausencia de demostración de su eficacia no debe ser considerada como sinónimo de ineficacia. Muchos pacientes refieren cierto grado de satisfacción asociado a una percepción de mejoría de los síntomas o en su bienestar o en calidad de vida con el uso de distintas terapias naturales. En muchas ocasiones no se dispone de estudios que permitan determinar si esta mejoría es debida al efecto específico causado por el tratamiento administrado o se debe a un efecto placebo".

Concreta el citado informe que la acupuntura puede resultar efectiva para controlar las náuseas y vómitos postoperatorios y los provocados por la quimioterapia, menos evidencias científicas hay sobre el uso de la acupuntura para tratar otras patologías como la fibromialgia, la artritis de rodilla, el insomnio, la epicondilitis o el dolor de espada, aunque los expertos creen que los indicios son prometedores. Pero no hay indicios que apoyen su uso para dejar de fumar o adelgazar.

El informe ha analizado también la eficacia de terapias físicas y manuales, centradas casi siempre en masajes. En el caso del dolor lumbar, por ejemplo, el informe considera que el masaje, la quiropraxia o la manipulación espinal pueden ser beneficiosos para determinados pacientes, especialmente cuando se combina con ejercicios y consejo. Por otra parte, el masaje espinal no se ha demostrado útil para paliar el dolor de cabeza, pero los masajes sí pueden tener beneficios psicológicos para los pacientes con cáncer.

En ningún caso las terapias naturales se pueden plantear como un tratamiento alternativo del trastorno esquizofrénico, ni de otras enfermedades graves, como la diabetes o el cáncer por ejemplo. Steve Jobs, el genio de la tecnología que revolucionó la informática y fundador de Apple, falleció a los 56 años el 6 de noviembre del 2011. Los médicos en 2003 le diagnosticaron un cáncer de páncreas. Steve Jobs trató de superar la enfermedad a través de terapias naturales para evitar la cirugía, hasta que finalmente no tuvo más remedio que operarse, pero probablemente ya fue tarde. Sobran comentarios.

 

 

Bibliografía.

  1. El Ministerio de Sanidad, Política Social e Igualdad publica el primer documento de análisis de situación de las terapias  naturales. http://www.msps.es/novedades/docs/analisisSituacionTNatu.pdf
  2. J. Vallejo Ruiloba en  J. Vallejo Ruiloba y C. Leal. Tratado de Psiquiatría. Ed. Ars Médica, 2ª ed., 2010; Vol II, 2255
  3. http://www.forumclinic.org/esquizofrenia/reportajes. Octubre 17, 2011 - Esquizofrenia: desafíos terapéuticos
  4. Imagen. Azúcar


Comentarios

Enviado por zozoPi en
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